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El estrés vinculado a la pérdida de memoria a corto plazo en adultos mayores

La mayoría de nosotros somos conscientes de que el estrés puede aumentar los riesgos de ciertas afecciones, como las enfermedades cardiovasculares, el deterioro de la función inmune y los trastornos psicológicos. Pero ahora, un estudio sugiere un vínculo entre los altos niveles de cortisol, una hormona del estrés, y la pérdida de memoria a corto plazo en las personas mayores.

Los investigadores, de la Universidad de Iowa (UI), publican sus hallazgos en Revista de Neurociencia.

Señalan que aunque los incrementos a corto plazo en el cortisol son importantes para nuestra supervivencia, al hacernos más alertas en el momento, los picos excepcionalmente altos o extendidos en la hormona del estrés pueden producir efectos negativos, como problemas de digestión, ansiedad, aumento de peso y alto presión sanguínea.

Jason Radley, profesor asistente de psicología en UI y autor del estudio, dice:

"Las hormonas del estrés son un mecanismo que creemos que conduce a la erosión del cerebro. Como una roca en la costa, después de años y años eventualmente se descompondrá y desaparecerá".

Aunque estudios previos han demostrado que el cortisol produce efectos similares en otras regiones del cerebro, el suyo es el primero en evaluar cómo afecta la corteza prefrontal, el área del cerebro vinculada a la memoria a corto plazo.

Para seguir investigando, Radley y su equipo estudiaron ratas de 21 meses de edad, que es el roedor equivalente a los humanos de 65 años. Los investigadores explican que los lapsos de memoria a corto plazo relacionados con cortisol comienzan alrededor de esta edad en humanos.

Las ratas más viejas con altos niveles de cortisol se comportaron peor

Luego, el equipo comparó las ratas adultas con las ratas de 4 meses, el equivalente a una persona de 20 años. Estos grupos luego se separaron aún más en base a los niveles naturalmente altos o bajos de corticosterona, que es el equivalente hormonal del cortisol en los humanos.


Los investigadores dicen que sus hallazgos podrían producir tratamientos que disminuyan los niveles de cortisol, disminuyendo o previniendo la disminución de la memoria a corto plazo en los adultos mayores.

Luego, el equipo colocó las ratas en un laberinto en forma de T que requería el uso de memoria a corto plazo; para recibir un regalo, las ratas tenían que recordar en qué dirección habían dado vuelta en la parte superior de la T 30, 60 o 120 segundos antes, y luego girar en sentido opuesto cada vez.

Los resultados mostraron que, aunque la memoria se depreció en todos los grupos, ya que el tiempo que las ratas esperaban antes de correr nuevamente el laberinto aumentó, las ratas más viejas con altos niveles de corticosterona tuvieron el peor rendimiento.

En detalle, las ratas más viejas con altos niveles de hormona del estrés eligieron la dirección correcta solo el 58% de las veces, en comparación con las ratas más viejas con bajos niveles de estrés, que la eligieron el 80% del tiempo.

Además, cuando el equipo examinó las muestras de tejido de las cortezas prefrontales de las ratas bajo un microscopio, descubrieron que las ratas que tenían un desempeño deficiente tenían sinapsis más pequeñas y un 20% menos, en comparación con los demás grupos.

Los investigadores explican que esto indica pérdida de memoria, ya que las sinapsis son las conexiones en el cerebro que nos ayudan a procesar, almacenar y recordar información. Cuando disminuyen y desaparecen debido a la exposición repetida a cortisol a largo plazo, la memoria a corto plazo también disminuye.

En comparación, las ratas más viejas con bajos niveles de corticosterona mostraron poca pérdida de memoria y se realizaron en el laberinto casi tan bien como las ratas más jóvenes, que no se vieron afectadas por los niveles de estrés bajos o altos.

Potencial para tratamientos que disminuyen el cortisol

Radley dice que, aunque sus hallazgos son preliminares, sugieren la posibilidad de que la disminución de la memoria a corto plazo en los adultos mayores se desacelere o prevenga con tratamientos que disminuyen los niveles de cortisol.

Datos rápidos sobre cómo lidiar con el estrés
  • Ayuda a comer comidas sanas y bien balanceadas
  • Hacer ejercicio regularmente
  • Descanse mucho
  • Tómate un descanso si te sientes estresado
  • Habla con otros sobre tu estrés
  • Evita las drogas y el alcohol

Esto podría incluir el tratamiento de personas con niveles naturalmente altos de cortisol o aquellos que sufren estrés recurrente a largo plazo como resultado de eventos traumáticos de la vida.

Hablando con Noticias médicas hoy, Radley nos dijo que él y su equipo "están entusiasmados de que se sugiera tal posibilidad en base a nuestros hallazgos".

Sin embargo, en cuanto a la investigación adicional sobre el tema, él y su equipo son "inciertos".

"Los estudios sobre el envejecimiento son costosos y llevan mucho tiempo", dijo, "sin embargo, estamos considerando una próxima serie de estudios".

Además, el equipo de investigación dice que es importante recordar que las hormonas del estrés son solo uno de muchos factores cuando se trata del deterioro mental y la pérdida de memoria en el envejecimiento.

Noticias médicas hoy recientemente informó sobre un estudio que sugirió que los receptores de la hormona del estrés en las papilas gustativas podrían explicar la alimentación emocional.

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