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Noradrenalina involucrada en la resistencia al estrés, vulnerabilidad a la depresión

Un nuevo estudio sugiere que la noradrenalina, también conocida como norepinefrina, puede influir en la vulnerabilidad a la depresión a través de su efecto sobre las neuronas de dopamina en el cerebro.
Los investigadores descubrieron que evitar que las neuronas liberen noradrenalina hace que los animales sean sistemáticamente susceptibles a la depresión cuando están expuestos al estrés crónico.

El nuevo estudio, el primero en encontrar tal vínculo, es el trabajo de investigadores de la Universidad McGill en Montreal, Canadá, quienes informan sus hallazgos en la revista Neurociencia de la naturaleza.

Los acontecimientos de vida estresantes, como la muerte de un ser querido, un accidente grave o perder el trabajo, pueden desencadenar una depresión mayor, un trastorno mental común que se caracteriza por pérdida de interés o placer, sentimientos de culpa o baja autoestima, sueño perturbado o apetito, sentimientos de cansancio, tristeza y falta de concentración.

Los científicos creen que un factor decisivo para determinar si los eventos traumáticos desencadenan la depresión o no es la capacidad de recuperación. Sin embargo, la biología de la resiliencia es algo así como un misterio y aún hay mucho que aprender al respecto.

Ya sabemos que una pequeña parte del cerebro medio llamada área ventral tegmental (VTA) es rica en neuronas liberadoras de dopamina que desempeñan un papel importante en la vulnerabilidad al estrés y la depresión.

La incapacidad de liberar noradrenalina hizo que los animales fueran susceptibles a la depresión

Al imitar los eventos estresantes de la vida en modelos animales, el equipo detrás del nuevo estudio confirmó que la mayor liberación de dopamina en las neuronas del VTA corresponde a la depresión.

Datos rápidos sobre la depresión
  • A nivel mundial, se estima que 350 millones de personas sufren de depresión
  • A pesar de tratamientos efectivos, menos de la mitad de este número los recibe
  • En el peor de los casos, la depresión puede conducir al suicidio, la segunda causa de muerte en personas de 15 a 29 años.

Descubra más sobre la depresión

Luego mostraron cómo un segundo tipo de neurona, que libera noradrenalina y está ubicada en otra parte del cerebro llamada locus coeruleus, controla la actividad de las neuronas dopaminérgicas.

El autor principal Bruno Giros, profesor en el departamento de psiquiatría, dice:

"Es este control el que dirige la respuesta del cuerpo hacia la resiliencia o hacia la vulnerabilidad a la depresión".

La noradrenalina es una molécula de neurotransmisor que ya se sabe que está involucrada en la regulación emocional, el sueño y los trastornos del estado de ánimo.

El equipo utilizó una combinación de enfoques para activar y desactivar las neuronas involucradas. Los enfoques incluyeron técnicas farmacológicas, genéticas y optogenéticas (donde los genes en las neuronas son activados por un rayo de luz).

Descubrieron que los animales que no pueden liberar noradrenalina son sistemáticamente susceptibles a la depresión cuando se exponen al estrés crónico.

Sin embargo, también encontraron que la condición es reversible: cuando las neuronas fueron estimuladas para producir más noradrenalina, los animales se volvieron más resistentes al estrés y menos susceptibles a la depresión.

El equipo cree que el descubrimiento es un gran avance que podría conducir a nuevos tratamientos para la depresión, como explica el Prof. Giros:

"Más allá de este descubrimiento sobre los mecanismos cerebrales involucrados en la depresión, nuestros resultados ayudan a explicar cómo los fármacos adrenérgicos pueden funcionar y podrían usarse para tratar la depresión mayor".

Mientras tanto, Noticias médicas hoy recientemente se enteró de una innovación médica que sugiere que la realidad virtual inmersiva puede ayudar a los pacientes con depresión. Parece que cuando se encarna en un avatar, los pacientes aprenden a mostrar más compasión hacia ellos mismos y son menos autocríticos, un rasgo que puede ser común en personas con depresión.

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